“It’s the big one” – Matthew Wilson discusses Bentley Team M-Sport’s preparations for the Total 24 Hours of Spa

28 Juni 2018

Drie teams rijden met nieuwe auto's in de Blancpain GT Series Endurance Cup van 2018. Vooruitlopend op de Total 24 Hours of Spa, spraken we met de teambazen.

Als eerste, Bentley Team M-Sport race manager Matthew Wilson.

 In de afgelopen edities van de Total 24 Hours of Spa kwam Bentley Team M-Sport steeds beter voor de dag. In 2017 behaalden ze hun voorlopig beste resultaat in de Belgische enduranceklassieker, toen de #8 Continental GT3 van Maxime Soulet, Vincent Abril en Andy Soucek amper 11 seconden na de winnende Audi over de streep kwam.

Uiteraard was het team trots en tevreden over hun prestatie in de Ardennen. Bentley Team M-Sport race manager Matthew Wilson geeft echter ook toe dat die tweede plaats de wil om ooit op het hoogste podiumtrapje te staan alleen maar sterker maakte.

“Hoe dichter je bij een zege komt, hoe meer je er mee bezig bent”, stelt Wilson, die hoopt dat zijn team in de 70steeditie van het mythische evenement die grote droom kan vervullen. “Elf seconden tekort schieten om te winnen… Dat is zo weinig, maar tegelijk ook heel veel.”

Hoewel de race dit jaar op 28 en 29 juli wordt verreden, is het team het hele jaar met Spa in de weer. Wilson geeft toe dat hij er bijna iedere dag mee bezig is. “Vanaf de finishvlag valt, denken we aan de volgende editie”, stelt hij. “We maken een lijst van alles wat vlot verliep, wat beter kon, en wat we anders hadden willen zien. Daar denk je echt letterlijk onmiddellijk na de race al aan.”

“Dan begint het nieuwe seizoen van de Blancpain GT Series, en als er tijdens de races in Monza of Silverstone iets voorvalt, is je eerste reflex: ‘Tegen Spa moeten we dat hebben opgelost’. Die race zit altijd in je gedachten.”

De Total 24 Hours of Spa wordt voorafgegaan door drie wedstrijden van de Blancpain GT Series Endurance Cup, met de Circuit Paul Ricard 1000 km als meest recente race. In hun voorbereiding op de belangrijkste race van het seizoen bezet die wedstrijd in Zuid-Frankrijk een bijzondere plaats.

“We proberen in Le Castellet altijd met dezelfde mecaniciens en ingenieurs te werken als in Spa”, legt Wilson uit. “Die wedstrijd is echt een uitstekende test, want ook daar racen we van daglicht naar het donker. Verder geldt de regel van de jokerpitstop ook daar, zodat iedereen die voor Spa even kan uitproberen. Ons doel was om die race in Paul Ricard te gebruiken om in de best mogelijke vorm naar Spa te trekken.”

Tijdens de zes uur durende race op het Circuit Paul Ricard mocht ieder team één jokerpitstop gebruiken, tijdens de Total 24 Hours of Spa zullen dat er vier zijn. Volgens Wilson zou dat wel eens de doorslag kunnen geven, en zijn team werkt er hard om alles uit die vier jokerpitstops te puren.

“Tijdens een race van drie uur hebben de mecaniciens alle tijd om banden te wisselen, maar bij een jokerpitstop moet dat zo snel mogelijk gebeuren. In de aanloop naar Spa wordt daar dus volop op getraind. Dit jaar zelfs nog wat intenser, omdat we in 2018 niet deelnemen aan de Sprint Cup.”

En die inspanningen werpen hun vruchten af. Tijdens de recente Circuit Paul Ricard 1000 km wist het Britse team zo hun #7 Continental GT3 naar voor te pushen, zodat de wagen om de zege kon strijden. In de laatste ronde werd hen die nog ontzegd, maar de snelheid waarmee de nieuwe auto sinds begin dit seizoen wordt ontwikkeld is indrukwekkend. Wilson is er zich echter terdege van bewust dat het inzetten van een nieuwe auto in de Total 24 Hours of Spa geen sinecure is, maar is er tegelijk ook van overtuigd dat zijn mensen helemaal op hun taak zijn voorbereid.

“De uitdaging is enorm”, stelt hij. “We hebben heel wat getest, en ik denk – hout vasthouden – dat we qua prestaties van de wagen nu ongeveer staan waar we willen staan. Er zijn nog een paar dingetjes, zeker als het gaat om betrouwbaarheid, die we voor Spa willen verbeteren, maar het probleem is dat een test nogal wat verschilt van een echte race. Je kan zoveel testen als je wil, maar zolang de auto niet met 50 andere machines op het circuit meedraait, heb je niet echt een duidelijk beeld. Allemaal kleine dingetjes, die je alleen tijdens een 24 uurs-race kan meemaken. Daarom zijn die races ook zo uniek.”

Nu de focus helemaal op Spa ligt, zit het team in volle voorbereiding op de officiële testdag op het Ardense circuit, op 3 juli. 

“De belangrijkste ingreep is dat de wagens voor Spa helemaal worden gestript en opnieuw worden opgebouwd. We keren helemaal terug naar een naakte kas, inspecteren alles en bouwen de wagen dan helemaal op”, legt Wilson uit. “We proberen dat voor de test achter de rug te hebben, want zo ben je zeker dat je helemaal klaar bent voor de race.”

“Het belangrijkste deel van de voorbereiding gebeurt in de week voor de race”, gaat Wilson verder. “Hoewel je altijd je uiterste best om helemaal paraat te zijn, proberen we toch om de jongens zo snel mogelijk van het circuit naar het hotel te laten gaan. Liever half zes dan acht uur dus, zodat ze in de aanloop naar het raceweekend maximaal kunnen rusten.”

“Over het algemeen breng je ook meer mensen naar Spa. Fysio’s, mensen die voor de rijders zorgen, mensen die de was doen. Je hebt het vaste team, maar om er voor te zorgen dat de hele organisatie klaar is voor het evenement heb je wat extra mensen nodig.”

In een race over 24 uur draait het rond kleine details. De meeste teams kunnen een snelle wagen met getalenteerde rijders aan de start brengen, maar als je zo een zware wedstrijd wil winnen, moet ieder aspect helemaal kloppen. Dat geeft de doorslag, stelt Wilson.

“Iedereen is belangrijk”, zegt hij. “De kerels die nonstop met de banden bezig zijn: ze monteren en hermonteren, stoppen ze in de oven, lopen over en weer naar Pirelli. De kerels die de hele nacht lang om brandstof lopen, diegene die de overalls wast, of de rijders wakker maakt. Er komt heel wat logistiek en organisatie bij zo een race kijken, iets wat je van buitenaf niet meteen zal merken. Allemaal goed en wel dat je weet dat Steven Kane de volgende stint zal rijden, maar heeft er ook iemand aan gedacht om hem te wekken?”

Hoewel hij nu de leiding heeft over het enduranceteam is Wilson nog altijd bekend voor zijn activiteiten als rallyrijder, terwijl M-Sport wereldwijd rallysuccessen heeft gescoord. Volgens Wilson levert dat bij een race van lange adem zoals de Total 24 Hours of Spa een voordeel op.

“In het verleden draaide rallysport heel veel rond uithouding. Drie dagen lang, soms zelfs langer, moest je overdag en ’s nachts rijden, en moest je vooral de auto heel weten te houden. Heel wat van onze teamleden hebben een rallyverleden, en beschikken dus over pakken ervaring als het daar op aan komt. Zij hebben er absoluut geen probleem mee om ’s nachts door te werken, want dat zijn ze gewoon. We kunnen nogal wat van de aspecten van een ‘old school’ rally overnemen.”

Door hun sterke prestatie op Circuit Paul Ricard en het succes van vorig jaar in de Ardennen wordt Bentley Team M-Sport dit jaar bij de favorieten voor de Total 24 Hours of Spa gerekend. Wat zou een eventuele zege in een mythische race als Spa betekenen voor Wilson en zijn team?

“Voor mij? Alles”, stelt hij zonder omwegen. “Als team hebben we in het verleden al heel wat mooie overwinningen behaald. De Monte Carlo Rally, de Rally van Finland, rallywereldtitels bij de rijders en bij de constructeurs én we hebben ook al wat mooie races in de Blancpain GT Series op onze naam geschreven.”

“Maar voor een bedrijf als het onze, zeker als het gaat om racen, betekent winnen in Spa alles. Het is het grootste GT3-evenement ter wereld, en hoogstwaarschijnlijk de moeilijkste 24 uurs-race om te winnen. Je weet dat in Spa heel wat van de wagens kans maken op de overwinning, en dat vormt ook de grootste uitdaging. Indien we deze race op ons palmares kunnen bijschrijven, dan zou dat voor M-Sport alles betekenen.”

____