Porsche wint strijd van de zwaargewichten en wint Total 24 Hours of Spa

28 Juli 2019
• Duitse constructeur pakt dubbel bij eerste zege sinds 2010
• GPX Racing stormt naar overwinning in dramatisch slot
• Barwell Lamborghini wint Silver Cup, Oman Racing with TF Sport Aston Martin domineert Pro-Am, Rinaldi Ferrari de beste Am Cup
• 11 Intercontinental GT Challenge Powered by Pirelli wagens in de top-15

In een strijd tussen zwaargewichten bleek Porsche de beste, om zo de editie 2019 van de Total 24 Hours of Spa te winnen. Het Duitse merk versloeg aartsrivalen Mercedes-AMG en Audi, om zo voor het eerst sinds 2010 op het podum te finishen en in 's werelds zwaarste GT-race de dubbel te veroveren.

De zege komt er in een seizoen waarin Porsche aanzienlijk grotere inspanningen leverde om de Belgische uithoudingsklassieker te winnen, met zes 911 GT3 R bolides aan de start. Vijf van de auto's zouden in de top-10 finishen, en uiteindelijk was het GPX Racing die met de oppergaai ging lopen, met  fabrieksrijders Kevin Estre, Richard Lietz en Michael Christensen aan het stuur.

De #20 Porsche schitterde al in de aanvangsfase, toen Estre van een elfde plaats op de startgrid naar een tweede plek bij de eerste pitstops raasde. Polesitter Maro Engel reed tijdens die eerste ronden met de #4 Mercedes-AMG Team Black Falcon wagen aan de leiding, een machine die de hele wedstrijd lang één van GPX Racing's zwaarste tegenstanders zou blijken.

Estres kunststukje, dat onder andere bestond in het passeren van een andere 911 GT3 aan de buitenkant van Blanchimont, werd echter al snel teniet gedaan. De #20 kreeg een drive-through aan de broek, voor een fout bij de pitstop, waardoor de wagen meer dan een minuut verloor.

Maar het team wist in de daaropvolgende uren terug te klauwen, en zat tegen zondagochtend alweer in de top-10. Tegen dan trok een zware regenzone over het circuit, waardoor rijden zo goed als onmogelijk werd en iets na 5u40 tot een rode vlag leidde.

Op zondagochtend bleef de regen doorvallen en om 11u15 kwamen de wagens opnieuw de pitstraat uit. Het was even wachten tot de echte volgorde van de wagens duidelijk werd, want een aantal had nog geen verplichte technische pitstop van vijf minuten afgewerkt, iets wat de #20 GPX Porsche al rond 3u30 had afgewerkt.

De eindstrijd begon toen de #1 Audi Sport Team WRT machine voorin reed. René Rast, Robin Frijns en Nico Müller zaten al van bij de openingsfase voorin en bezetten net voor de eindsprint in de laatste twee uur nog bij de kopgroep.

Maar het zou nog spannender worden. De #20 GPX Porsche stak na 22 uur racen een tandje bij en Estre wist op het rechte stuk van Kemmel voorbij de #4 Black Falcon bolide van Engel.  Amper één ronde later had hij ook Müller te pakken, waarbij de Zwitser in Combes even in de fout ging en achterwaarts de vangrails inschoof. Ongelooflijk bleef de Audi zo goed als ongedeerd, maar de leiding was wel voor de Porsche.

Estre wist een kloofje uit te bouwen, terwijl achter hem de strijd voor de tweede plaats verder woedde. Engel kwam onder druk te staan van een terugkerende Nick Tandy, wiens #998 ROWE Racing Porsche in de sloturen even snel was als de GPX bolide. Het cruciale moment kwam op een uur van het eind, toen Tandy na een zij-aan-zij strijd tussen Bruxelles en de Dubbele Linkse voorbij Engel geraakte.

De race leek in de plooi te liggen, maar het venijn zat in de staart. Op 25 minuten van het eind begonnen enkele Full Course Yellow situaties en daaropvolgende Safety Car-periodes, nadat de #16 Modena Motorsports Porsche in de vangrails schoof. Estre leek de finale herstart te controleren, maar iets nadien kwam de #1 Audi Sport Team WRT machine in contact met de #54 Dinamic Motorsport Porsche, wat opnieuw een neutralisatie veroorzaakte.

De Fransman duwde nog één keer door en reed uiteindelijk als eerste over de streep aan het stuur van de #20 GPX Porsche, voor het Duitse merk meteen goed voor een zevende zege. De #998 ROWE Racing 911 van Tandy, Patrick Pilet en Frederic Makowiecki finishte als tweede, terwijl de #4 Mercedes-AMG van Engel, Luca Stolz en Yelmer Buurman na een foutloze race op de derde plaats beslag legde.

Audi Sport Team Sainteloc werd net zoals vorig jaar vierde, met Markus Winkelhock, Christopher Haase en Frederic Vervisch aan het stuur. Een tweede ROWE Porsche finishte als vijfde, dankzij Romain Dumas, Mathieu Jaminet en Sven Müller, terwijl Honda met zijn enige Pro NSX GT3 van een 33ste plaats op de grid naar de zesde plaats reed.

De zege in de Silver Cup ging naar de #78 Barwell Motorsport Lamborghini, een plaatsje hoger dan in 2018. Sandy Mitchell was de enige rijder die er vorig jaar ook al bij was, en leidde James Pull en Jordan Witt naar het best mogelijke resultaat.

De #55 Attempto Racing Audi had in de aanvangsfase de race gedomineerd, leek zelfs op weg naar een plaats in de top-10, maar moest in de loop van de nacht de strijd staken. Zo werd de Silver Cup een duel tussen de #78 Lamborghini en de #90 AKKA ASP Mercedes-AMG, waarbij laatstgenoemde ondanks een start vanuit de pitstraat wel de volle punten na zes en 12 uur veroverde.

In de tweede helft van de race nam de Barwell bolide echter het voortouw, om het na de late Safety Car te halen met zeven seconde voorsprong. Na een nipte nederlaag vorig jaar deed Barwell er alles aan om deze keer wel te winnen. De AKKA ASP rijders Nico Bastian, Felipe Fraga en Timur Boguslavisky halen echter troost uit het feit dat ze de Endurance Cup klassetitel wisten te veroveren, nog voor de slotmanche in Barcelona. De #6 Black Falcon Mercedes-AMG vervolledigde het podium.

In Pro-Am Cup zette de #97 Oman Racing with TF Sport Aston Martin een fenomenale comeback neer. De wagen van Ahmad Al Harthy, Salih Yoluc, Charlie Eastwood en Nicki Thiim werd tijdens de vrije trainingen van donderdag zwaar beschadigd, waardoor het team naar zijn backupchassis moest overschakelen.

Daardoor moest de #97 Aston Martin ook vanuit de pitlane vertrekken. Ondanks die tegenslag stormde de wagen door het veld, en lag zowel na zes na twaalf uur aan de leiding, waarna een foutloze rush naar het eind volgde. Thiim nam de slotfase voor zich en bleef voorspelbaar foutloos richting zege, daarbij ook als 22ste algemeen aantikte, een ronde voor zijn naaste tegenstander.

De #74 Ram Racing Mercedes-AMG finishte als tweede, en ondanks het feit dat ze naast de zege grepen reizen ze als titelkandidaat richting Barcelona. De #43 Strakka Racing Mercedes-AMG finishte als derde.

De #33 Rinaldi Racing Ferrari won Am Cup, waardoor het Duitse team nog maar eens een klassezege opstreek. Na vorig jaar Pro-Am te hebben veroverd bracht Rinaldi dit jaar een andere uitdaging tot een goed eind. Alexander Mattschull was bij beide edities van de partij, dit keer met Christian Hook, Manuel Lauck en Hendrik Still als zijn teammaats. De strijd om de zege werd pas in het slotuur beslist, maar de Rinaldi bolide hield de titelverdediger van Barwell Motorsport gedurende de tweede racehelft onder de knoet, om in het slotuur aan het langste eind te trekken.

Ondanks een tweede plaats zijn twee rijders van de #77 Barwell Lamborghini – Adrian Amstutz en Leo Machitski – nu al zeker van de Endurance Cup, met nog één manche te gaan. Het laatste podiumtrapje werd bezet door de #29 Raton Racing by Target Lamborghini, terwijl de Beker van de Koning – voor de constructeur die over alle klassen het beste scoort – voor het tweede opeenvolgende jaar naar Mercedes-AMG ging.

Dit jaar stond er een recordaantal van 72 wagens aan de start van de Total 24 Hours of Spa, en ondanks de ontzettend grote uitdaging op één van 's werelds lastigste circuits werd de race zonder grote incidenten afgewerkt. Dat is niet alleen dankzij de rijders, maar ook en vooral dankzij de vele baancommissarissen, die ondanks de ontzettend lastige weersomstandigheden op hun post bleven om zo het vlotte verloop van het evenement te verzekeren.

De winnaars kunnen nu hun succes vieren, en voor de rest van het veld begint de voorbereiding op de editie 2020 van de Total 24 Hours of Spa morgen al.

Kevin Estre, #20 GPX Racing Porsche: “ 's Nachts was het heel lastig rijden, wegens heel wat aquaplaning. Eigenlijk was de hele race bijzonder lastig. Door de wisselende omstandigheden reden we bijna nooit op de juiste banden. Maar we wisten te overleven, en zo te winnen.”
 
Michael Christensen, #20 GPX Racing Porsche: “Toen we vroeg in de race wat tijd verloren door een straf, moesten we onze strategie aanpassen om te proberen terrein goed te maken. Daarom verkozen we soms om buiten te blijven, zelfs op banden die niet helemaal bij de omstandigheden pasten. Het was lastig, maar we hadden een plan uitgedokterd en we volgden het tot op de letter.”

Richard Lietz, #20 GPX Racing Porsche: “Pas in juni kregen we de vraag of we hier wilden race, maar ik denk niet dat iemand er nu spijt van heeft 'ja' te hebben gezegd! GPX Racing leverde schitterend werk, en na drie keer als tweede te zijn gefinisht ben ik heel blij een keer te kunnen winnen. Ik heb echt van deze week in Spa genoten.”
 
Nick Tandy, #998 ROWE Racing Porsche: “ 's Nachts was ik er helemaal niet zeker van dat we goed bezig waren, en eerlijk gezegd ben ik dat nu ook nog niet. Het was heel lastig, en het lijkt er op dat we bij enkele gokjes tegenslag hebben gehad. We kregen te maken met een sterke tegenstander, maar de Porsche-dubbel maakt veel goed.”

Maro Engel, #4 Mercedes-AMG Team Black Falcon: “Tuurlijk hadden we graag op het hoogste trapje gestaan, maar uiteindelijk leken we niet het tempo van de wagens voor ons te kunnen ontwikkelen. Bij een van de laatste pitstops hadden we een extra ronde kunnen doen, maar dat hield een risico in en we moeten ook aan onze titelkansen in de Blancpain GT Series Endurance Cup denken.”

Sandy Mitchell, #78 Barwell Motorsport Lamborghini: “Dit is een beetje een revanche voor vorig jaar. Dankzij schitterend werk van het team zijn we er in heel lastige weersomstandigheden in geslaagd om naar de zege te rijden. We hadden aan het begin van het seizoen Spa tot doel gemaakt, en we zijn er in geslaagd om iedereen te laten zien hoe snel we zijn.”

Ahmad Al Harthy, #97 Oman Racing with TF Sport Aston Martin Vantage: “Toen ik begon in enduranceraces had ik altijd Spa in mijn achterhoofd. Het feit dat ik hier aan de start kon staan en na de race mijn volkslied kon horen was een ongelooflijk gevoel. Ik wil iedereen die me in de loop der jaren heeft gesteund bedanken, samen met mijn teammaats, ingenieurs en mecaniciens. Ze leverden schitterend werk.”

Alexander Mattschull, #33 Rinaldi Racing Ferrari 488: “Ik ben in de wolken dat ik dit jaar opnieuw kon winnen. Het was een hele lastige race en dit is een uniek gevoel. Mijn teammaats waren tijdens de nachtelijke uren uitstekend en deze winst maakt me heel trots, zeker omdat het de tweede keer is dat ik met Rinaldi Racing de klasse weet te winnen.”